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Participants in the march to kick-off referendum vote. Credit: YASunidos Guapondélig

La Empresa Canadiense INV Metals Lucha Contra Referéndum Local sobre el Proyecto Aurífero en Ecuador Mientras la Oposición Comunitaria Demuestra Fuerza

Kirsten Francescone Latin America Program Coordinator Kirsten Francescone works to support communities, organizations, and networks in the region struggling with mining conflicts.

INV Metals, con sede en Toronto, trata de disuadir las preocupaciones de los inversionistas sobre una votación local que afectaría a su proyecto Loma Larga en el centro-sur de Ecuador. Otra minera canadiense, IAMGOLD, tiene más que el 35% de las acciones de la empresa, y es el antiguo propietario del proyecto Loma Larga. A pesar de las declaraciones recientes que reclaman un fuerte apoyo de la comunidad para su proyecto, la compañía está notablemente angustiada por el referéndum que se acerca.

A fines de noviembre, casi al mismo tiempo que la empresa publicó su estudio de factibilidad para Loma Larga, el Consejo Nacional Electoral de Ecuador (CNE) aprobó una votación largamente esperada en el Cantón de Girón sobre si los ciudadanos locales están o no de acuerdo con la minería en sus fuentes de aguas.

Programado para el 24 de marzo, los residentes locales votarán sí o no a la siguiente pregunta: "¿Está usted de acuerdo que se realicen actividades mineras en páramos y fuentes de agua del Sistema Hidrológico de Kimsacocha?"

El referéndum coincide con las elecciones locales de los representantes provinciales, municipales, cantonales y de las parroquias rurales.

El pasado 6 de diciembre, INV Metals Ecuador presentó una apelación a la decisión del CNE al Secretario General de esta entidad. La apelación estuvo firmada por Jorge Barreno como Gerente General y Representante Legal de la empresa. La apelación fue denegada el 22 de diciembre.

Desde fines de enero, cuando el CNE confirmó que el referéndum se celebraría junto con las elecciones de marzo, los representantes de la compañía comenzaron a amenazar con demandar a Ecuador en el caso de que su inversión estaría afectada por la votación.

El 8 de Febrero, Jorge Barreno, en una entrevista con El Comercio, dijo públicamente: “Esto recién empieza. Queda un largo camino para hacer cumplir la ley, sin descartar una demanda internacional”

Luego de que se hicieron públicas las amenazas de la empresa, el Ministerio de Energía y Recursos No-renovables de Ecuador y la Cámara de Minería, emprendieron acciones legales (medidas cautelares) para tratar de revocar el proceso de consulta en Girón, argumentando que el proceso de consulta era "inconstitucional". La apelación fue denegada el 13 de febrero, cuando el Viceministro de Minas, Fernando Benalcazar, señaló en una entrevista que el voto "no" podría producir una pérdida de 700 millones de dólares.

Ese mismo día, INV Metals lanzó una "actualización sobre Loma Larga”, donde informa sobre el proceso de consulta. Llama al referéndum "inconstitucional", haciéndose eco del reclamo del Ministerio de Minas y Energías. En particular, en los últimos meses, la compañía ha expresado nada más que confianza en sus relaciones con la comunidad.

¿Por qué está preocupado INV Metals?

El Cantón de Girón es uno de los dos cantones afectados por el proyecto Loma Larga de INV Metals y es un sitio importante ya designado por la infraestructura del proyecto y la eliminación de las aguas residuos del proceso minero. Actualmente se propone que la planta procesadora y los relaves para el proyecto se construyan dentro del Cantón de Girón. Se prevé que la línea eléctrica requerida para el servicio de la mina pase a través de Girón y se prevé que la mayoría de los trabajadores vivan allí principalmente, dado que la vía de acceso pasa por el cantón.

La empresa espera obtener la aprobación de su licencia ambiental y asegurar el financiamiento para el proyecto Loma Larga este verano.

Increíblemente, la compañía declaró en su comunicado de prensa del 13 de febrero que, si el referéndum arroja un resultado desfavorable y vinculante, ella discutirá las opciones para las instalaciones de procesamiento que pueden incluir su reubicación si es necesario en consulta con las autoridades y las comunidades locales. Se presume, sin embargo, de que estos cambios requerirían una consideración técnica significativa además de una reevaluación económica.

Además, si la compañía está considerando el traslado de la infraestructura al cantón vecino (Cantón Cuenca), se encontrará con más oposición. A fines de enero de 2017, el Consejo Cantonal Cuenca declaró su territorio, páramos (ecosistemas frágiles y amenazados) y fuentes de agua, libres de minería de metales. Las comunidades rurales que estarían agua abajo de la mina subterránea en el cantón de Cuenca han rechazado el proyecto por mucho tiempo. Dentro de su delineación política se encuentra la tercera ciudad más grande del país (que también se llama Cuenca) donde la calidad de los suministros locales de agua es altamente apreciada.

Dadas estas tensiones por el proyecto en Cuenca, la empresa hizo notar en su comunicado de prensa de noviembre que el proyecto no afectaría a Cuenca. Cuenca está ubicada en un lado de la división continental y Girón en el otro. El estudio de factibilidad de la compañía muestra que el agua tratada de la mina se descargaría en el lado de Girón en lugar de que afectaría a Cuenca. No obstante, la mina aún se construiría en el Cantón de Cuenca con los riesgos correspondientes a la calidad y cantidad del agua.

Los residentes locales demuestran una fuerte oposición a la minería ante el referendo del 24 de marzo.

Mientras tanto, las comunidades locales en el condado de Girón se están preparando para el referéndum.

El 10 de febrero, los Sistemas Comunitarios de Agua del Cantón de Girón organizaron una marcha desde la comunidad de Santa Marianita hasta el centro político de Girón. La marcha inició el período electoral local y la campaña para el referéndum, y se organizó en "favor del páramo y los aguas de Kimsakocha".

Después de la marcha y una misa católica, los miembros de la Federación de Organizaciones Campesinas e Indígenas de Azuay (FOA) instaron a los candidatos a firmar públicamente un acto comprometiéndose a no aceptar ninguna regalía minera en caso de ser elegido. El acta estableció además que en el caso de que acepten regalías mineras, los ciudadanos de Girón revocarán su mandato. Todos los candidatos presentes en la marcha, firmaron la ley.

Al sonar fuertemente en toda la manifestación pública, la gente cantaba:

¡El agua no se vende, el agua se defiende! ¡En la consulta, Giron vota no!​

Las comunidades de Girón y muchas otras organizaciones locales en el área exigen que su voto sea respetado y vinculante. En el caso del contrario, Jhonny Tapia, vocero de los Sistemas de Aguas Comunitarias de Girón, advierte: "Habrá un levantamiento del condado, provincial e incluso nacional en el Ecuador".

Estaremos atentos mientras se acerca la votación de la consulta del 24 de marzo.